In the last 5 years, automation has jumped to the forefront of public discussion as the service, transportation, and countless other labor-intensive industries are on the brink of wide-spread automation. Still, the industry that remains the greatest flashpoint for automation is ours, manufacturing.

In a lot of ways, commentators treat manufacturing as the canary in the jobs coal mine. So goes manufacturing goes the global economy. It seems a new report comes out every week forecasting how many manufacturing jobs will be gained (a lot!) and lost (even more!) to advanced automation in the coming decades. Going by some of these reports, it’d be reasonable to conclude that full industrial automation is just around the corner.

Évolution en pourcentage de l'utilisation de la robotique dans l'industrie manufacturière

Le problème de ces prédictions catastrophiques est qu'elles peignent à grands traits une réalité extrêmement complexe. Une prédiction récente prévoit que les robots remplaceront "20 millions d'emplois dans les usines" dans le monde (14 millions en Chine) d'ici 2030. Une autre affirme que, durant la même période, 2,5 millions d'emplois manufacturiers devraient rester vacants rien qu'aux États-Unis.

Si vous mettez un peu de pression, il n'est pas difficile d'expliquer cet écart. Le fait est que la nature du travail dans l'industrie manufacturière évolue et que les emplois créés dans l'industrie manufacturière requièrent un ensemble de compétences très différent de celui des emplois perdus.

Ce billet tente de clarifier la question de l'automatisation industrielle. J'examinerai quelques mythes persistants et je suggérerai les raisons pour lesquelles ils ne donnent pas une image complète de la situation.

1.) L'automatisation est moins chère que le travail humain.

Les raisons pour lesquelles les fabricants se tournent vers l'automatisation industrielle sont les mêmes que celles que nous connaissons tous. Les robots effectuent des tâches répétitives mieux que les humains. La main-d'œuvre coûte cher. Les robots peuvent travailler dans des conditions qui seraient mortelles pour les humains.

Tous ces éléments sont importants, mais le principal moteur de l'adoption de l'automatisation industrielle est le résultat net.

Mais l'automatisation ne mène pas toujours vers le haut et vers la droite, pour ainsi dire. Comme le note Forbes, "la complexité, le volume et la marge se combinent de différentes manières pour exclure l'utilisation de robots dans de nombreuses applications".

Équilibre entre l'automatisation et la main-d'œuvre par rapport aux coûts
Équilibre optimal entre l'automatisation et la main-d'œuvre par rapport au coût. Source : http://www.engineeringletters.com/issues_v16/issue_1/EL_16_1_21.pdf

L'automatisation a des coûts cachés qui se cachent sous le prix d'achat. L'entretien des robots est coûteux. Plus l'automatisation est complexe, plus elle peut être difficile à diagnostiquer et à réparer. De plus, l'embauche et le maintien en poste des ingénieurs en robotique sont plus coûteux que ceux des employés de l'atelier. Il peut en résulter une situation ironique où le coût de la main-d'œuvre pour l'entretien des robots est en fait plus élevé que le coût de l'entretien d'une main-d'œuvre humaine plus nombreuse.

C'est une leçon que les constructeurs automobiles américains trop gourmands ont apprise dans les années 1980, et que Tesla a appris à ses dépens il y a quelques années. Dès 1993, des chercheurs ont constaté qu'il existait un équilibre idéal entre l'automatisation et le travail humain.

Malgré des améliorations radicales des capacités technologiques, la situation n'a pas beaucoup changé depuis.

2.) Tout ce que les humains peuvent bien faire, les robots peuvent le faire mieux et de manière plus fiable

Il est vrai que les solutions robotiques sont de plus en plus perfectionnées.

Cependant, malgré les récentes améliorations en matière d'intelligence artificielle, de mécanismes de préhension flexibles et de mobilité, il existe un grand nombre de tâches qui sont mieux adaptées à l'homme.

C'est particulièrement vrai dans le domaine de la fabrication discrète, où la demande de production personnalisable, d'assemblages à forte composition et la fragilité des produits manufacturés rendent l'automatisation impraticable.

Il convient de le répéter : si une usine produit des millions d'exemplaires d'une même pièce dans des conditions difficiles, l'automatisation industrielle est sans aucun doute la bonne solution. Mais pour les opérations dont la production est variable, les cyclesLancement de nouveau produit rapides ou les cycles de production courts, il est souvent plus judicieux de former la main-d'œuvre humaine que d'acheter et de programmer une nouvelle technologie robotique.

3.) Les robots ont pris tous les emplois. Le marché du travail dans l'industrie manufacturière se rétrécit.

Selon les sources que vous consultez, entre 2 et 3,5 millions d'emplois manufacturiers devraient rester vacants au cours de la prochaine décennie. Selon le rapport le plus récent du Bureau of Labor Statistics, le secteur manufacturier continue de croître au rythme de 8 000 à 17 000 nouveaux emplois manufacturiers par mois.

Il n'est donc pas vrai que le travail manufacturier est en train de disparaître. Il convient d'expliquer pourquoi.

Pénurie croissante de travailleurs qualifiés dans l'industrie manufacturière
https://hbr.org/2017/03/augmented-reality-is-already-improving-worker-performance

Au cours des 40 dernières années, l'automatisation a pris en charge la plupart des tâches répétitives. Nous le savons. Mais ce dont on parle moins, c'est que les emplois qui restent sont plus complexes intellectuellement et physiquement.

Dans le même temps, la technologie de fabrication est devenue de plus en plus sophistiquée. On attend régulièrement des ingénieurs qu'ils accomplissent des tâches qui étaient auparavant confiées à des ingénieurs en informatique. L'explosion des données provenant des machines connectées signifie que les ingénieurs se doublent de scientifiques de données citoyens. Et lorsque les machines tombent en panne, la maintenance est loin d'être triviale.

En bref, le travail de fabrication est désormais un travail de connaissance. Les emplois non pourvus dans l'industrie manufacturière sont souvent des emplois qui nécessitent des compétences en matière de logiciels, de science des données et de robotique.

La question qui se pose est la suivante : que pouvons-nous faire pour les remplir ?

4.) L'automatisation totale est à l'horizon. Il n'y a rien que nous puissions faire pour l'arrêter.

Malgré toutes les critiques que j'ai formulées à l'égard de l'automatisation, il est toujours utile d'y faire face honnêtement. La technologie robotique et l'IA s'améliorent et, à long terme, un plus grand nombre de tâches à forte intensité de main-d'œuvre seront automatisées.

Cela va-t-il se produire dans un avenir proche ? Non, mais il vaut la peine d'aborder la question avec une certaine franchise.

Faut-il pour autant désespérer ? Peut-être. Mais cela ne suffit pas à combler les 2 millions d'emplois manufacturiers qui résisteront obstinément à l'automatisation.

Étant donné que la plupart des travaux de fabrication sont désormais des travaux de connaissance, il faut un programme qui donne aux travailleurs la possibilité de se recycler et d'améliorer leurs compétences en fonction des besoins du marché. À l'heure actuelle, l'industrie manufacturière a désespérément besoin de data scientists, d'ingénieurs en logiciel et, oui, d'ingénieurs en robotique.

Au lieu de hâter l'avènement de l'automatisation, les fabricants devraient réfléchir à la manière dont ils peuvent contribuer à combler le déficit de compétences dès maintenant. Pour chaque emploi perdu au profit de l'automatisation, l'industrie manufacturière perd une source inestimable de connaissances spécialisées. Il est important de considérer ce qui est réellement perdu avec un emploi.

Notre réponse consiste à doter les travailleurs de la technologie dont ils ont besoin pour faire évoluer leur travail.

Lorsqu'ils bénéficient de la technologie numérique appropriée, les travailleurs humains peuvent accomplir davantage de tâches, mieux que les robots ou les humains seuls.

Les fabricants ne peuvent pas combler seuls le déficit de compétences. Il faudra une collaboration entre l'industrie, l'éducation et le gouvernement. Mais il est essentiel de ne pas croire tout ce que nous entendons.

L'industrie manufacturière doit séparer le mythe de la réalité et définir correctement le problème afin que nous puissions trouver une solution à la hauteur du défi.

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